23 Apr 2015

Statt MusicTaxi: Luci Live (Lite)

Ich war heute wieder einmal zu Gast bei Was mit Medien. Diesmal ging es um die Apple Watch, die Medienunternehmen, die sich mit etwas halbgaren Apps darauf stürzen und um die mögliche Zukunft von Apps auf dem Apple TV.

Bisher habe ich mich mit meinem MusicTaxi über ISDN mit dem Studio verbunden, aber meinen ISDN-Anschluss habe ich freiwillig letztes Jahr gekündigt, bevor er mir für die Umstellung auf VoIP zwangsgekündigt wird.

Die Hersteller von Hardware-Codecs bieten schon eine ganze Zeit für manche Modelle Optionskarten für IP-Netzwerke an, nehmen aber nach wie vor Preise dafür, die an eine gewisse goldene Uhr heranreichen.

Eine Software-Alternative für diverse Plattform bietet Technica Del Arte aus den Niederlanden an: Luci Live. Über das Internet verbindet man sich per RTP mit einer IP-Adress, auf der der Hardware-Codec des Senders lauscht. Für DRadio haben wir einige Versuche benötigt, und ein paar Reboots des Hardware-Codecs. Vermutlich möchte man auch passende Ports für RTP in der Firewall öffnen. Die Software übernimmt leider nur die Audiodevices, die im System ausgewählt sind. Bestimmte Kanäle lassen sich nicht einzeln anwählen.

Die Lite-Version kostet etwa 20 bis 30 Euro, und unterstützt nur den G722-Codec, der Signale bis zu 7kHz übertragen kann, sich dementsprechend etwas dumpf anhört, aber immer noch sehr anständig klingt.

Die Vollversion mit weiteren, besseren Codecs kostet mit etwa 250 Euro deutlich mehr, kann aber auch 30 Tage für 20 Euro gemietet werden.

Eine Demo, die alle 20 Sekunden eine Sekunde Stille sendet ist auch verfügbar. Für einen ersten Test ist ein Echo-Server voreingestellt.

Und wie so oft bei Audio-Software: Man darf die Augen nicht aufmachen. Hört sich aber gut an.


Danke an Ben für den Tipp!

24 Mar 2015

Fire TV Stick

fire tv stickHeute um 9 Uhr hat Amazon den Fire TV Stick in Deutschland ins Angebot genommen. Regulär werden 40 Euro fällig. Heute und morgen gibt es für Prime-Mitglieder 50% Rabatt, wer ein frisches Prime abschließt, zahlt sogar nur 7 Euro.

Update: Ende Mai ist der reduzierte Preis bei 29 Euro.

Der große Fire TV ist meiner Meinung nach die beste Streaming-Box, die zur Zeit verfügbar ist. Das Amazon-Prime-Angebot holt auf, nicht zuletzt wegen der interessanten Eigenproduktionen und vergrößterter OV-Auswahl, und der Netflix-Client liefert den angenehmsten Zugriff auf das derzeit interessanteste Streaming-Angebot in Deutschland. Das übrige App-Angebot ist relativ unspannend, aber das kann ja auch noch werden.

Der Fire TV Stick mit etwas weniger Hardware-Kraft dürfte sich ähnlich gut schlagen und kann zum Einführungspreis sicher nicht schaden.

Angebot bei amazon.de

05 Feb 2015

SZ Langstrecke

Dirk von Gehlen arbeitet seit drei Jahren daran, wie man die Longreads aus der Süddeutschen neu verpacken kann. Ein Ansatz ähnlich wie für manche Nutzer bei Instapaper: Zeitlose lange Texte, die man in Ruhe lesen möchte. Die Redaktion wählt die Stücke aus, und gießt sie in ein schönes neues Layout auf Papier oder als Ebook. Ich denke, das Heft sollte sich auch am Kiosk wohlfühlen, und passt besser zur Marke “SZ” als eine DVD-Kollektion mit staubigen Filmen.

Auf Startnext kann man jetzt vier Ausgaben für 15 Euro als Ebook, oder für 25 bzw. 35 Euro auf Papier bekommen und an der Entstehung des Hefts/Buches teilnehmen. Dirk hatte einigen Kollegen und mir schon Ende letzten Jahres eine Version der Kampagne und des Videos gezeigt und auch hier gilt: Die Entstehung und die Iterationen bis zu dieser Version sind oft sehr interessant. Vielleicht gilt das auch für die Entstehung des eigentlichen Hefts.

Ich habe mir das Ebook geklickt, weil das allerletzte, was ich brauchen kann, noch mehr Papier ist. Vielleicht ist das bei anderen Lesern anders, auch das soll über dieses Crowdfunding ohne wirklichen Funding-Betrag angetestet werden. Ich wünsche viel Erfolg!

04 Jan 2015

European Commission VAT/MOSS Examples

The new year rolled around and brought new rules for VAT on digital goods. The rules are batshit crazy somewhat complicated and I won’t even try to summarize them and add more confusion.

But I will mirror this version of a page from the European Commission with helpful examples that removed those examples sometime in the last two weeks.

PDF from Google Cache, 160kb

These examples also may or may not be contained in the 92 page “Explanatory Notes” document which also is a fun read if you run any kind of business in the EU. (This excludes sales of christmas trees – in that case you’re just royally screwed)

20 Dec 2014

Podcasting Live to Tape

tl;dr: Don’t use Skype, don’t do double-enders, do it like a live radio show.

podfatherIn 2004, Adam Curry laments on his second Daily Source Code that Mac software for doing podcasts sucks (and the first show was recorded in his car). Well, 10 years later, the situation isn’t much better, and Skype isn’t helping. I’ve been there, and I don’t want to go back.

By recording one good version as you are doing the show, the post production effort shrinks considerably. Double-enders even need additional setup: This means instructing guests on how to do that, making sure they record the same mic they also use for the voip connection, e.g. Skype. They also will have to deliver the file via some kind of file sharing mechanism after the show. And while that’s centainly doable, all this gets really old really quick.

So here’s our battle-tested method of doing podcasts live-to-tape. We’ve been doing our show somewhat like this for years now, week after week, with a minimum of editing, and with very nicely sounding audio.

Don’t use Skype

As to why Skype still uses the SILK codec and only offers manual quality control to their broadcast customers, I really don’t know. I think Skype TX should’ve rolled out by the end of the year, but it still hasn’t.

Skype still adds artificial noise to the audio, messes with dynamics and adds a very noticeable latency. And because Skype tries to get around every horrible network in this world, you sometimes get a horrible relayed connection that just randomly cuts out or degrades quality. Just don’t use Skype unless absolutely necessary.

Bizarrely enough, Skype participated in developing the awesome Opus codec, but still doesn’t use it in their flagship product two years after announcing it. So far, the most reliable and widely available software that uses Opus is Mumble. I’ve written about Mumble as an alternative to Skype here and here. Other SIP-based software exists, but nothing great (yet). Luci Live is broadcast-grade software that unfortunately has its receiving end only on Windows or in dedicated broadcast-priced hardware.

Opus sounds great in two very important ways and is highly configurable and optimizable. Firstly, its inherent latency is very low and you can optimize Mumble parameters and server location to optimize for network latency. Secondly, audio quality is nearly indistinguishable from uncompressed audio at very low bit rates. Anything above 70kbit/s will make hardly any difference, especially after reencoding your final MP3 or AAC podcast file. Also, this will fit through just about any pipe. We have one regular participant behind an somewhat shaky LTE connection as far as VOIP is concerned, but simply doubling his buffer to 20ms cleared most of a tiny bit of audible crackling. On wired connections, there hardly ever is a dropout.

So now you just killed an entire flock of birds with one stone.

  • Thanks to the low latency, you just stopped talking over each other, just like you’re sitting in one room, having a conversation. That’s what it’s about, right?
  • When somebody loses their connection, no more “dialing” and “picking up”, they just join the room and are back.
  • Thanks to the audio quality, you dont have to do double-enders any more. No more audio drift, no more echoes. The audio latency “truth” only exists in your master recording, just the way you heard it while recording.
  • No guest will ever again forget to record their side and you won’t have to puzzle pieces together.
  • Boom, your live stream suddenly sounds great.
  • You get a free chat service in Mumble, and you don’t need to hunt it down in every new version. Hinthint, Microsoft.
  • No more editing for Skype-related garbage audio or double-enders*

* Now obviously, if something goes really wrong, if you lose your internet connection and have 5 minutes of dead air, by all means, set a marker or inspect the waveform afterwards for awkward silence, and edit out that part. If you really hit some topic in the discussion that leads nowhere, excise it and throw it out, but don’t micromanage every single line somebody said. If there’s one small dropout in a show, let it play out, no listener will mind, if it keeps the show going.

Do it Live

You shouldn’t plan on “we’ll fix it in post”. Imagine there’s a live studio audience that will start throwing things at you when you mess up. Imagine there’s an angry pointy-haired boss breathing down your neck if you don’t start the show on time. This should keep you on your toes and should make your show more fun to listen to.

I’m talking about the regular roundtable discussion show with two to six people talking to each other. Now this might not always apply to an overproduced magazine, but even that can be done live and to great effect.

And Tape it

This also explains my philosophy on recording: I believe computers just aren’t made for handling audio reliably, especially when done over scary USB, or when handling too many sources in one box. Do it in hardware. Do a live mix on a simple hardware mixer, plug in analog mics and your computer that runs Mumble with good old wires. Record that mono or stereo mix on a little hardware recorder. Multitrack recording certainly has its applications, but for the majority of podcasts I think it’s overkill.

The only time I ever came close to losing an entire show was when I foolishly used Soundtrack Pro to record. Recording something close to 1,500 hours of shows on this little Edirol R-4 never lost a single second of audio. Similar modern recorders like its descendant, the R-44 or smaller sub $100 handheld units write to solid state memory and should be exhibit similar soundness. Soundness, get it, because it’s an audio recorder. Ah, never mind.

If you’re live streaming the show, consider getting a little dedicated box that won’t futz with your computer’s audio. Another 50 dollars for a Raspberry Pi-type computer and sound interface or some old laptop and you’re done.

Even if modern radio doesn’t sound like it, podcasting is deeply rooted in radio. People talking to each other. Or one crazy person talking to himself. Hi Adam! Listeners listening to it. Radio is supposed to be done live. Do your podcasts live. And tape them.

15 Nov 2014

Das ist Ihre Karte?! Kontaktlos in Deutschland bezahlen.

Apple Pay läuft in den USA wohl recht erfolgreich an, NFC wird wohl auch in Deutschland nach und nach in die neuen POS-Terminals eingebaut, die Banken geben auch hierzulande mitunter schon neue Karten mit integrierten NFC-Chips aus. So recht habe ich ja bisher nicht dran geglaubt, aber vielleicht passiert hierzulande doch noch etwas.

Ich habe diese Woche einen Testlauf mit Vodafone Smartpass gewagt. Vodafone vergibt seit etwa einem Jahr an Kunden eine Prepaid-Visa (1. Jahr gratis, ab 2. Jahr 10 Euro Jahresgebühr bei Umsatz unter 600 Euro). Die Anmeldung wird über die Android- oder iOS-App gestartet. Ist das Android-Telefon NFC-fähig (und NFC ist aktiviert), wird vermutlich ein etwas anderer Bestellprozess gestartet. Nach ein paar Tagen kommt ein Brief mit den Karten.

04_NFC-StickerFür inkompatible Android-Geräte, oder solche ganz ohne NFC, oder für iOS wird ein Doppelpack bestellt: Ein “Sticker” für die Rückseite des Telefons, und als Fallback eine klassische Visa mit Magstripe und Chip. Der Sticker wird wie eine SIM-Karte aus einer scheckkartengroßen Plastikkarte herausgebrochen und hat auf der Rückseite ein relativ wenig klebrige Klebefläche. Große Freude bereitet er auf der Rückseite meines iPhones nicht, ich bleibe an der Hosentasche damit hängen, unter einer Hülle ließe er sich wohl halbwegs unauffällig verstecken, falls etwas Luft ist. Um das Jahreslimit über 2500 Euro anzuheben, muss eine Farbkopie (!) oder ein Foto von zwei persönlichen Dokumenten per Email eingeschickt werden.

Für eine Handvoll Android-Geräte (hauptsächlich mit Vodafone-Branding) wird eine “NFC-SIM” vergeben, wohl von G+D, was etwas irreführend ist. Die SIM hat mit dem Funk wenig zu tun, enthält aber neben der Mobilfunk-Auth auch ein Secure Element, so wie es Apple jetzt in die 2014er-Geräte gleich mit einbaut. Das wäre also auch eine Alternative für iOS gewesen, damit hätte Apple allerdings das mobile Payment komplett aus der eigenen Hand an die Mobilfunkanbieter gegeben. Bei diesen Android-Geräten entfällt also der Sticker, das Gerät spricht direkt mit dem Terminal, so wie beim iPhone 6. Die Krypto dafür liegt in dem Secure Element in der SIM-Karte, der Modus dafür nennt sich HCE, Host Card Emulation. Dieses Blog hat einige schöne Artikel dazu.

screen568x568In der App müssen die beiden Karten durch Eingabe ihrer vierstelligen (End)ziffern aktiviert werden. Außerdem vergibt man eine PIN für Zahlungen über 25 Euro und eine PIN für die App selbst.

Guthaben kann über eine andere Kreditkarte (1% Gebühr) oder kostenfrei per Überweisung und Sofortüberweisung aufgeladen werden. Verifiziert man ein Bankkonto, kann man jeweils per Lastschrift bezahlen. Laut App existieren in Vodafone-Shops auch Aufladegutscheine, die man dann in der App eintragen kann, aber auf Nachfrage wollte mir heute der Mitarbeiter im Shop zuerst CallYa-Prepaidguthaben verkaufen, und seine Kollegin meinte zu Smartpass nur: “Gibt’s hier nicht”.

Zwei Zahlungsversuche habe ich heute gewagt: Bei H&M ist ein großes NFC-Logo auf der Seite des Terminals aufgedruckt. Der Kassierer fragt: “Das ist Ihre Karte?!”, aktivert trotzdem das Terminal, das aber nur eine Animation mit Magnetstreifen zeigt und den Sticker nicht erkennen mag.

Im Supermarkt (Hit-Gruppe) hängt ein Aufkleber mit den Zahlungslogos an der Kasse und der schöne Zusatz “Wir akzeptieren auch kontaktlos”. Das Terminal hat keine erkennbare Stelle zum Auflegen des Stickers, fordert aber im Display auf: “Karte einführen oder auflegen”, ignoriert den Sticker aber ebenso. Die Kassiererin meint: “Die alten Terminals hatten das an der Seite, aber die sind neu”.

Laut Vodafone ist Hit einer der Startpartner seit Ende 2013, neben Kaufhof, Karstadt, Douglas, Aral, star/Orlen, Kamps und Relay. Funktioniert hat das heute erstmal nicht.

Ich dachte erst, dass vielleicht mein Sticker defekt sein könnte, aber er meldet sich bei meinem Lesegerät brav als “Visa Prepaid” auf seinem NFC-Interface und stellt die Visa-Anwendung bereit.

Interessant wäre es, ob die Mobilfunkanbieter nächstes Jahr in Deutschland auch mit diesen Kreditkartenprodukten bei Apple Pay mitspielen. Wenn sie sich ein wenig clever anstellen, könnten sie so den vermutlich eher schläfrigen deutschen Banken hier erstmals nennenswert Kundschaft abnehmen. Im Ausland, berichten mir Hörer auf Twitter, ist das schon flächendeckend angekommen und eher die Ausnahme, dass es nicht klappt oder angeboten wird.

Die Telekom nennt ein ähnliches Produkt (mit besonders* geschmackvollem Sticker) MyWallet, bei Vodafone ist es also Smartpass und O2 spielt mit den beiden anderen bei mpass mit.

Ich sage bescheid, sobald ich damit auch tatsächlich etwas bezahlen konnte.

  • mywalletcard_sticker_big_sonderedition_x

05 Nov 2014

Transforming Media


Ich stelle heute auf der Transforming Media-Konferenz in Nürnberg das Geschäftsmodell von Bits und so vor. Plus macht glücklich und all das. Ich verzichte auf Keynote und setze voll auf Yosemite-Features für den Vortrag. Was soll schon schiefgehen?

Die übrigen Programmpunkte drehen sich auch um digitale Geschäftsmodelle, App Economy, Bezahlschranken, Crowdfunding und ähnliche Hipster-Themen.

Wer das live und in Farbe sehen möchte, kann sich ein kostenloses Ticket rauslassen und in Nürnberg vorbeischauen.

Update nach der Veranstaltung: Eine Aufzeichnung gibt es nicht, aber eine schöne Zusammenfassung hier bei Lousy Pennies. Die meisten Punkte aus meinem Vortrag habe ich hier schon einmal Dirk von Gehlen erzählt.

22 Oct 2014

HTTP Live Streaming with Knive, Docker, and DigitalOcean

We’re using a custom version of the Knive Streaming Server (“It cuts, live”) to stream video off a Blackmagic ATEM TV Studio video switcher (using atemclient) to iOS and Mac clients with HTTP Live Streaming. Other clients might work as well, but support varies by version and generally is a major pain.

In the past, we ran the Knive and its ffmpeg processes in virtual machines together with the web server and components of the CDN on one or two physical machines. That proved to be somewhat unpredictable and unreliable when the live audience at the venue triggered a DDOS on that machine.

Portability of the streaming server was problematic in the past as well, as it requires installing a bunch of obscure python libraries and hand-tuning an ffmpeg build from source. Authentication to the stream and serving the m3u8 playlists runs on nodejs, and the media segments are served via Apache to the CDN. In front of these web services lives an instance of varnish to handle everything on port 80 and cache certain parts.

So, Docker comes to the rescue:

On our regular server, these four applications now already run dockerized. The streaming server lives in a hand-tuned image that cannot be built by a Dockerfile just yet. But it can be easily ‘docker save’d out to an archive and ‘docker load’ed on the new machine. It’s pretty large (2-3GB), but includes a lot of temporary cruft that could be removed. The standard packages for varnish, apache and nodejs build nicely with Dockerfiles.

Most of the configuration files for these images live in a git repository that can be cloned to the new machine. Its subdirectories can be mounted as docker volumes, e.g. /etc/apache2/ inside the container comes from the corresponding folder in the config repository: ~/docker/apache2/etc/apache2

The new machine: I chose DigitalOcean to host the stream, and it performed beautifully. Setting up the system only requires creating a new droplet (aka VM) from DO’s Docker on Ubuntu image. All the setup can be done on the smallest instance type ($5/month), and scaled up later for the event only.

Scaling droplets up and down at DigitalOcean comes with a couple of caveats. There are two ways of scaling up: Fast resize and migrate resize. To do a fast resize, halt the system and choose a new size from the web interface. If the machine that hosts your droplet has free capacity, you’ll get a fast resize that will increase CPU and RAM available to the droplet, but disk space will stay at the smaller initial level.

To migrate resize, you also halt the system first, then snapshot it in the web interface, then destroy the droplet and create a new one from the same snapshot. This will increase CPU, RAM and disk space. This will also make it impossible to later scale the droplet back down later, as DigitalOcean requires the disk space to match or to be smaller.

To scale down, you again halt the droplet, snapshot and destroy it and restore the image to a new droplet. If the disk size in the image is too large for the new droplet because of an earlier migrate resize, it won’t work, even if the image didn’t ever use the additional capacity.

Here’s the graph from DigitalOcean, on the 8-CPU box, encoding 4 quality-levels (720p, 360p, 2xx and audio-only) in real-time. First CPU peak is a test run, second bigger peak is the actual show with a little more incoming bandwidth and actual users on the stream.


As I did the migrate-resize before, I had to move the docker images once more to a smaller droplet after the live event to downsize, but this also worked beautifully.

If you want to play with DigitalOcean, use this link to sign up and receive $10 free credit, enough to run the smallest instance for two months.

18 Oct 2014

Heute 18 Uhr: Bits und so #400 Live in München

#bus300: Bahn-Streik

#bus350: Stammstrecke gesperrt

#bus400: Bahn-Streik

Wer es wegen der Bahn oder aus anderen Gründen nicht nach München schafft, kann mit dem Online-Ticket alle Videos von der Veranstaltung sehen. Wir versuchen, einen Stream aus dem Saal bereitzustellen, aber ob das klappt, können wir nicht garantieren. Die Aufzeichnung gibt es auf jeden Fall im Anschluss.

Wer ohnehin in München ist, kann auch noch spontan vorbeikommen, es gibt noch Tickets an der Abendkasse im Foyer des Gasteigs. Mehr Infos und die #bus400 Nerdar-App auf bitsundso.de/400.

Ich freue mich sehr, euch alle zu sehen!

29 Sep 2014

App Store App Previews


App Previews aka “PurpleVideo” aka App Trailers finally arrived on the iOS 8 App Store. While Google Play simply leverages YouTube’s infrastructure for uploading and delivering video, Apple uses their own HTTP Live architecture.

Screen Shot 2014-09-19 at 00.59.16You upload video files according to spec to iTunes Connect. Uploads were quite erratic in the first few days, and the error message simply said “error”, but some digging through the requests revealed the verbose error message, which was complaining about the incorrect frame rate. QuickTime will capture at 60fps from a connected iOS device under Yosemite, but you’ll have to deliver a 30fps movie to the App Store. iTunes Connect accepts ProRes and H264 files, and uses an unknown encoder to transcode the files. The mp4 files self-identify as “Core Media Video”, so a farm of Mac minis could be behind all this.

After app review and another couple of hours of caching weirdness, the video will appear on the store.

The following are the numbers for a 4″ video at 640x1136px:

Your video will be split up into 2 audio-only versions (64 and 128kbit, both stereo), 6 iframe-only “trick play” videos for faster scrubbing and 7 full video versions (306×542-hi, 306×542-med, 306×542-lo, 360×638, 414×734, 486×862, 640×1136).

The mp4 media files are not split up into chunks, but the m3u8 playlists contain the byte offsets into the mp4 files, so splitting can be achieved by the client requesting the appropriate byte range for a chunk and the CDN serving that chunk.

The playlist entries are all labeled with “en”, which is incorrect for my app, as its default language is German, but may hint at the future possibility of localising App Previews just like screenshots. Also, splitting out audio-only localisations is possible with this setup by simply exchanging the audio track.

The ordering of the video versions (small to large) ensures a quick start time until the first frame is displayed, but also means that a lot of app previews will start off quite blurry at 306×542 and only later increase resolution.

The lower res audio comes bundled with the lower size videos, so there might be an audible difference in audio quality during playback. In past iOS versions there were issues with audio sync when switching audio qualities, I don’t know if these have been resolved in the last couple of versions.

For a 30 second preview, file sizes range from 244kB to 500kB for the audio and 1,2MB to 8MB for the video. Actual bandwidth consumed while watching these may vary widely because the playback framework will probe several versions while trying to figure out which one to play. Media is hosted on apptrailers.itunes.apple.com, which resolves to *.footprint.net, which has pointers to Level 3 or possibly Apple’s own new CDN?

I don’t know if the iTunes version for Windows also contains support for HTTP Live playback (maybe for iTunes Festival etc.?), otherwise they could fall back to just getting one static mp4 file for iTunes on Windows. But so far, I haven’t seen any App Previews on iTunes or the iTunes Preview on the web at all.

If you’re on iOS 8, you can see the preview for “Bits und so” here.